2019-04-02 20:08:02
火星上的甲烷是一个新的发现还是大量的热空气

在火星上发现生命几乎让每个人都兴奋不已。但无论搜索的结果如何 - 无论生命是灭绝,休眠还是现存,科学家们都在寻找它。他们甚至认为没有发现生命的证据是一个重要的发现。但是,正如俗话所说,缺乏证据并不是缺席的证据,而且需要数十年对火星的详细探索才能合理地确定生命在那里一直存在。

到目前为止,还没有对火星上的生物或化石进行直接观察。但还有其他类型的证据。其中最常被引用的是有争议的地球大气中的甲烷检测,首先是在2004年,然后是在2014年。这可能是由某种过去或现在的微生物生命形式产生的。然而,丰度太低,数据仍然不确定。在2018年,欧洲航天局跟踪气体轨道器的团队表示他们没有发现任何甲烷。

现在,发表在“自然地球科学”杂志上的一篇新论文报道了一种新的行星大气中的甲烷检测方法,以及它来自何处的理论。但考虑到对这种气体进行可靠测量是多么困难,我们对结果有多大信心?

双重检测

这项新研究使用了火星快车上的行星傅立叶光谱仪在2012年至2014年期间获得的存档数据,火星快车通过行星反射和发射的红外辐射研究行星大气的成分。这是2004年首次在火星大气中检测到甲烷含量低的仪器。

两组观测值之间的差异来自光谱仪操作的模式。 2004年,当火星快车绕行星环绕时,仪器通过大气层向地面采集数据。在这项新研究中,该仪器指向一个单一的表面特征,并在航天器轨道运行时跟踪该特征。

数据的重要性源于团队选择跟踪的功能:Gale Crater。当然,这是好奇号火星车正在运行的地方 - 好奇号上的可调谐激光光谱仪在2014年检测到甲烷浓度升高。

火星快车上的光谱仪在好奇号的探测之前,期间和之后跟踪Gale Crater。令人兴奋的是,它还检测到该地区甲烷含量升高 - 这是第一次同时检测到地表和大气中的甲烷。这或许可以使新测量比以前的检测更可靠。

研究人员还尝试使用网格映射技术确定甲烷来源。他们在每个网格中创建了排放情景的计算机模型,并查看了每个地方的地质特征,以确定是否存在潜在的甲烷来源。他们推断甲烷是从Gale Crater以东的一个区域释放出来的,最可能的气体来源是沿着地表下的冰层断层渗漏。

找到甲烷的来源只是决定甲烷形成的一个阶段。重要的是,除生物体之外还有许多机制可以产生它,例如地质过程。例如,地质事件可能使含有甲烷气泡的冰破裂,从而将其释放到大气中。

但这项新研究并未试图对甲烷的来源做出任何结论。然而,作者确实评论说,他们的研究结果,特别是在证实好奇心数据时,表明甲烷释放更可能是由小的短事件发生,而不是偶然的大呼气。实际上,可以推测,如果火星经历了Insight任务被编程检测到的“marsquakes”(类似于地震),那么小事件比大事件更可能发生。

无论来源如何,看起来火星上的甲烷似乎确实存在。但是,我们需要进一步确认才能完全确定。幸运的是,很快就会有新的发现。未能通过Trace Gas Orbiter发现甲烷的团队已经分析了几个月的新数据。

由于它具有极其灵敏的船上甲烷检测器,预计未来几年的持续数据收集将更好地描述大气甲烷是否存在季节性或偶发性变化。或者它可以揭示它只是一个虚幻的意志 - 一缕缕。

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