2019-02-03 06:22:01
维珍银河的Stratolaunch减产表明航天工业正在进入第二阶段

即使是由亿万富翁支持的太空项目也不能免受地球现实的影响。

差不多两周前,在创始人保罗·艾伦去世后,Stratolaunch系统公司表示将停止开发火箭发动机和两枚计划中的卫星发射火箭,以及一架可以让机组人员进入太空的火箭动力飞机。这项西雅图风险投资公司称其裁员计划包括数十次裁员,称为“精简业务”,并表示将允许该公司专注于对其庞大的卫星发射飞机进行首次试飞。

同样在本月,埃隆马斯克的SpaceX和英国亿万富翁理查德布兰森的维珍银河宣布裁员,因为维珍银河重塑其员工队伍,为其太空旅游业务和霍桑的SpaceX枢纽的商业运营做准备,以开发其卫星互联网项目和火星火箭和飞船。

分析师和商业空间内部人士表示,减产是巧合的,并不代表行业的重大衰退。在Stratolaunch的情况下,它显示了依赖单一富裕恩人愿景的潜在脆弱性,包括SpaceX,Virgin Galactic和Blue Origin在内的几家公司也是如此。艾伦三个月前死于非霍奇金淋巴瘤的并发症。

Stratolaunch是一家“基于激情的公司”,南加州大学南加州商业航天计划主任Greg Autry说。 “看来他的继承人不会分享这种激情。”

另一方面,SpaceX和维珍银河等公司正在进入其业务的新阶段。维珍银河正在从研究和开发方面的主要工作转移,而在大型地球静止卫星的发射需求正在放缓的时候,SpaceX正专注于昂贵的新努力。

分析咨询公司Bryce Space and Technology的首席执行官卡莉莎•克里斯滕森说:“两者都处于试图证明自己能够在新市场取得成功的地步。” “有一种解释,这只是正常的商业道路。也可能是那些试图更加谨慎地管理现金和资源的公司中的一家或两家。”

Stratolaunch由微软联合创始人艾伦于2011年创立,他最初称自己将“机场式运营带入商业和政府有效载荷的发布,并最终实现人类任务。”

这个想法是使用一个空中发射平台 - 在这种情况下,一架带有连体双机身的飞机由一个比美式足球场更长的机翼连接,并由六架波音747发动机提供动力。那架飞机将一颗携带卫星的火箭升到更高的高度,然后将其释放到太空中。

行业专家表示,这种方法可以让像Stratolaunch这样的公司避免在发射台上出现潜在的瓶颈,并获得更大的灵活性以达到各种轨道。这架飞机正在加利福尼亚州莫哈韦进行测试,由诺斯罗普格鲁曼公司旗下的Scaled Composites建造。2016年,Stratolaunch称它将使用现在来自Northrop Grumman的Pegasus XL火箭,这些火箭已用于另一架飞机 - 发射平台 -  Stargazer L-1011。

那些计划足够雄心勃勃。然后Stratolaunch将他们提升了。

去年,该公司表示将为其庞大的飞机开发更多的运载火箭:一种可以发射重达7,500磅的有效载荷的中型车辆,一种更强大的变型,具有三个发动机核心,可以提升更重的卫星,并且可以完全重复使用太空飞机运载货物,最终,船员。该公司还开始开发一种可以为这些运载火箭提供动力的液体火箭发动机。

在1月18日宣布缩减规模时,Stratolaunch表示将重点从飞机上试射Pegasus XL火箭。 “我们对我们所取得的成就感到非常自豪,并期待在2019年首飞,”该公司在声明中表示。

科技新闻出版物Geekwire报道,有50多人被解雇。 Stratolaunch拒绝评论超出其准备的声明,但一位业内官员表示,该公司在裁员前约有80名员工,到4月份将剩下约22人。

毫不奇怪,艾伦的去世引发了对该公司未来的猜测。 “它从来就不是一个以市场为导向的公司,”太空天使的首席执行官查德安德森说,他是早期太空行业投资者的全球网络。 “这是一个真正富有的个人的激情项目。现在个人已经消失了。”

与此同时,航天工业已经超越了亿万富翁资助的公司。 “他们已经吸引了整个行业,市场现在已经进入并接管了,”安德森说。 “没有四家公司。有400家公司。”

据Space Angels称,自2009年以来,全球已有412家航天公司投资180亿美元,仅去年就有近30亿美元。安德森表示,投资者的范围从公司和富有的个人到风险资本家和散户投资者。

“这说明市场的发展和成熟,也是在很短的时间内,”他说。

总部位于帕洛阿尔托的Swarm Technologies是初创企业的典型代表,这些初创企业已经开始构建或发布小型通信和成像卫星。本月该公司表示,在由SpaceX投资者Craft Ventures和EarthLink创始人Sky Dayton领导的A轮融资中筹集了2500万美元。这家拥有11名员工的公司计划推出一个由150个航天器组成的卫星星座,每个航天器都像烤奶酪三明治一样小,为物联网设备(如传感器)提供低成本的互联网接入。

这些微型卫星的机动就像“空间中的飞镖 - 它们的质量以这样一种方式抵消,即自然力可以在不使用推进器的情况下稳定航天器。公司将它们的运动与帆船的运动进行比较,而不是摩托艇。”公司首席执行官Sara Spangelo表示,到2020年可以投入运营。

但去年硅谷的“快速行动和破坏事物”的道德使公司陷入困境。 Swarm同意向美国联邦通信委员会(Federal Communications Commission)支付90万美元的罚款,用于在未经该机构许可的情况下发射其四颗小型卫星。美国联邦通信委员会否认了Swarm的申请,因为它说这些卫星太小而无法跟踪,这可能会增加在轨碰撞的风险。

Spangelo表示,自去年春天以来,该公司就该问题与FCC合作,并与政府和商业空间跟踪系统合作,始终如一地跟踪其已在轨道上运行的七颗卫星。她说,该公司还聘请了一名内部官员,以确保其符合所有美国和国际法规。

“我认为我们已经了解到我们已经致力于合规,”她谈到联邦通信委员会的罚款。

南加州大学的Autry表示,市场重组,特别是对于初创公司而言,可能会在未来两到三年内出现。但他现在所看到的是像Virgin Galactic和SpaceX这样的公司正在进入其业务发展的新阶段。

两周前,总部位于Mojave的维珍银河和姊妹公司Spaceship Co.裁员约40人,不到这两家公司员工的5%,公司发言人表示。大多数受影响的员工都在Mojave工作。新墨西哥出版物NMPolitics.net首先报道了裁员情况。该公司在一份声明中表示,此举是为了“在我们最近成功的太空飞行之后,为我们的组织推动商业运营,并为我们今年需要带来的新技能提供空间。”

维珍银河计划在其太空飞机上提供短暂的亚轨道飞行,每张机票高达250,000美元。该公司首次进入亚轨道空间而没有在12月试飞期间向客户支付费用。该公司的目标是在2月进行下一次测试。

Bryce Space and Technology商业空间高级副总裁Mike French表示,本月早些时候,Virgin Galactic和SpaceX在其超过6,000名员工中裁员约10%,今年正面临关键时刻。维珍银河正在接近飞往太空的飞行游客,而SpaceX计划于今年夏天首次将美国宇航局的宇航员运送到国际空间站。

马斯克领导的公司正面临着其计划中的Starlink卫星互联网项目迫在眉睫的最后期限。美国联邦通信委员会要求SpaceX在2024年3月29日之前开始在其初始星座中运行至少一半的卫星,否则它无法添加任何额外的卫星。该公司已表示计划在明年年底之前推出首批卫星,去年已经发射了两颗测试卫星。

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